Cela fait longtemps qu'Intel communique sur son modèle de développement Tick-Tock : le tick correspond une année sur deux à une multiplication de la densité des transistors et donc à une division de la taille des circuits d'un rapport racine de deux (1,414 environ). Le tock (les années qui ne correspondent pas à un tick) correspond à l'introduction d'une nouvelle technologie et à optimiser l'architecture générale du processeur. Chaque année, Intel a donc des nouveautés à présenter en terme de nouveaux processeurs, a priori sans cesse plus performants.

Mettons dans un tableau quelques informations concernant les sorties successives annuelles des processeurs de la série dédiée aux ordinateurs de bureau performants.

Tick
Tock
Code Date Process Surface
du die
Transis-
tors
Dimension
transistors
Tock Pentium 4, 3 GHz
(Northwood)
2003-04-14 130 nm 131 mm² 55 M 1543 nm
Tick Pentium 4, 3 GHz
(Prescott)
2004-T2 90 nm 112 mm² 125 M 947 nm
Tock Pentium D 830
(Smithfield)
2005-05 90 nm 206 mm² 230 M 946 nm
Tick Pentium D 930
(Presler)
2006-04 65 nm 162 mm² 376 M 656 nm
Tock Core 2 duo E6850
(Core/Conroe)
2007-T3 65 nm 143 mm² 291 M 701 nm
Tick Core 2 duo E8400
(Penryn/Wolfdale)
2008-T1 45 nm 107 mm² 410 M 511 nm
Tock Core i7 940
(Nehalem/Bloomfield)
2008-T4 45 nm 263 mm² 731 M 600 nm
Tock Core i7 870
(Nehalem/Lynnfield)
2009-09-08 45 nm 296 mm² 774 M 618 nm
Tick Core i5 650
(Westmere/Clarkdale)
2010-01-07 32 nm 81 mm² 382 M 460 nm
Tock Core i7 2600
(Sandy bridge)
2011-01-09 32 nm 216 mm² 995 M 466 nm
Tick (Ivy bridge) 2012 22 nm ? ? 330 nm ?
Tock (Haswell) 2013 22 nm ? ? 330 nm ?
Tick (Rockwell) 2014 16 nm ? ? 235 nm ?

Comme on le voit, le process déclaré diminue bien en moyenne d'un facteur 2 tous les 4 ans. Ce qui est plus étonnant, c'est l'espace moyen occupé par les transistors : il n'évolue pas dans les mêmes proportions. Par rapport au Northwood, le Sandy bridge devrait avoir des transistors larges de 380 nm en moyenne au lieu de 466 nm. Une marge de progression pour l'avenir ?

Mes processeurs préférés restent le Pentium 4 Northwood 3 GHz mono-cœur hyper-threadé ainsi que le Core i7 870 à 4 cœurs physiques/8 cœurs logiques. 6 ans et demi les séparent, mais le Northwood reste un excellent processeur pour travailler en 2011 (à condition d'avoir fait évoluer la mémoire, le disque dur et les logiciels).

Quant-au processeur de l'année 2010, le Westmere, c'est à mon goût une réelle déception. Pire même que le Pentium D, véritable gouffre énergétique (même si certaines cartes graphiques ont relevé le défi de faire largement pire). Un cœur graphique a bien été annexé à ce processeur, mais le nombre de cœurs dans le CPU est bien trop faible. Espérons que le futur processeur Ivy bridge soit un Sandy bridge dont le nombre de cœurs aura été doublé (8 cœurs physiques soit 16 cœurs logiques). La conséquence des choix pour le Westmere, est que le nombre de cœurs n'augmente pas aussi vite que prévu contrairement à ce que j'écrivais dans un précédent billet : au mieux, en 2015, il y aura simplement 16 cœurs physiques, soit 32 cœurs logiques.

Les années ultérieures à 2015 sont encore plus difficiles à prévoir. Mais le fait que la dimension des transistors n'a pas diminué aussi vite que le process peut laisser penser qu'il restera dans tous les cas une marge de progression supplémentaire d'un an.